Logo bio-infomedia.ro

Liliecii sunt adevărații supereroi ai lumii animalelor

Vulpe zburatoare mascata
O vulpe zburătoare mascată captivă atârnă cu capul în jos în Jakarta, Indonezia. | Foto: JOEL SARTORE/NATIONAL GEOGRAPHIC PHOTO ARK
  • În lume trăiesc peste 1.400 de specii de lilieci, iar în decursul celor 50 de milioane de ani de evoluție, aceste mamifere și-au dezvoltat soluții ingenioase pentru a face față provocărilor din mediului înconjurător: ecolocația, zborul cu vitează, longevitatea, rezistența le virusuri.
  • În ciuda mitului popular, liliecii nu sunt orbi. Dar mulți dintre ei nu se bazează pe văz ca simț principal, ci folosesc ecolocația pentru a naviga și a găsi hrană în întuneric complet.

Batman poate să nu aibă superputeri, însă inspirația sa cu siguranță le are.

Peste 1.400 de specii de lilieci trăiesc în întreaga lume, cu excepția Antarcticii și a câtorva insule îndepărtate. Ce face ca aceste mamifere zburătoare să aibă atât de mult succes?

De-a lungul celor 50 de milioane de ani de evoluție, liliecii și-au dezvoltat soluții ingenioase pentru provocările din mediului înconjurător, de la un sistem sonar încorporat pentru găsirea prăzii până la aripi agile, care le permit să efectueze cel mai rapid zbor orizontal din lumea animalelor de pe Pământ.

Mai sunt multe de învățat, dar este clar că liliecii au într-adevăr superputeri, spune Rodrigo Medellín, ecolog la Institutul de Ecologie de la Universitatea Națională Autonomă din Mexic și explorator National Geographic. Liliecii ne arată cum să trăim o viață mai bună, de exemplu, servind drept modele pentru o viață sănătoasă și longevitate.

Superputerea #1: Ecolocația

În ciuda mitului popular, liliecii nu sunt orbi. Dar mulți dintre ei nu se bazează pe văz ca simț principal, ci folosesc ecolocația pentru a naviga și a găsi hrană în întuneric complet.

Ecolocația este o modalitate de a percepe un obiect prin emiterea unor sunete de înaltă frecvență și recepționarea ecourilor acestora. Pe baza acestor ecouri, liliecii pot calcula distanța, dimensiunea și forma obiectelor, cum ar fi un țânțar gustos. Acest sonar natural este atât de sofisticat încât unii lilieci pot detecta un obiect la fel de mic ca lățimea unui fir de păr uman sau pot recunoaște ecouri cu o diferență mai mică de o microsecundă.

Ecolocația este un mod flexibil și versatil de a înțelege lumea, spune Medellín. Însă cercetările recente sugerează, de asemenea, că liliecii pot fi mai puțin dependenți de ecolocație decât se presupunea anterior.

Aaron Corcoran, explorator National Geographic și biolog de la Universitatea din Colorado, a descoperit că liliecii zboară perioade lungi de timp în tăcere, aparent pentru a evita să fie ascultați de alți lilieci. Când nu utilizează ecolocația, liliecii se folosesc de văz și memoria spațială pentru a-și găsi drumul.

Superputerea #2: Zborul cu viteză mare

Liliecii sunt singurele mamifere care își folosesc mușchii pentru a zbura prin așa-numitul zbor auto-alimentat. Acest lucru face ca tehnicile lor de zbor să fie unice în regnul animal.

Aripile de liliac seamănă cu mâinile umane modificate, având "degete" alungite conectate printr-o membrană flexibilă a pielii. Aripile flexibile, pline de vase de sânge, nervi și tendoane, sunt susținute de mușchi speciali care îi fac pe lilieci zburători eficienți și ageri. Spre deosebire de aripile de păsări sau insecte, aripile liliecilor se pot plia în timpul zborului în diferite moduri, similar modului în care o mână umană se poate strânge în diferite forme.

S-ar putea ca unii oameni să rămână surprinși să afle că cel mai rapid zbor auto-alimentat de pe Pământ aparține umilului liliac mexican fără coadă, spune Medellín. În 2016, cercetătorii din sud-vestul Texasului au înregistrat lilieci mexicani fără coadă care ating viteze de până la o sută de mile pe oră, făcând cu ușurință acest liliac de 10 grame cel mai rapid mamifer de pe Pământ. Este mai rapid decât șoimul călător, care poate atinge viteze de aproximativ 200 de mile pe oră atunci când zboară în picaj. În zbor orizontal, pasărea atinge doar viteze între 40 și 60 de mile pe oră.

Șoimul călător trișează, glumește Medellín. El folosește gravitația pentru a accelera.

Superputerea #3: Longevitatea

Ca regulă generală în biologie, animalele mai mici au durate de viață mai scurte decât cele mai mari. Dar liliecii încalcă această regulă: sunt cele mai longevive mamifere în raport cu dimensiunea corpului lor. Cel mai bătrân liliac înregistrat vreodată a fost un liliac mic al lui Brandt din Rusia, care cântărea mai puțin de 7 g, dar care a trăit cel puțin 41 de ani.

Recent, oamenii de știință au căutat în interiorul celulelor liliecilor secretele vieții lor excepțional de lungi. Ei s-au concentrat pe telomere, structuri de protecție găsite la capetele cromozomilor. La majoritatea animalelor, telomerele tind să se scurteze odată cu vârsta, un proces care poate fi asociat cu degradarea și moartea celulelor datorită vârstei. Dar telomerele celui mai longeviv grup de lilieci, un gen numit Myotis, nu par să se micșoreze odată cu înaintarea în vârsta.

Înțelegerea mecanismului prin liliecii trăiesc atât de mult și rămân sănătoși până la bătrânețe poate ajuta la extinderea duratei de viață a oamenilor în viitor.

Vulpi zburatoare
Vulpi zburătoare roșii se odihnesc prin copaci în Atherton Tablelands din Queensland, Australia. | Foto: JUERGEN FREUND/NATURE PICTURE LIBRARY

Superputerea #4: Rezistența la virusuri

Pe lângă faptul că trăiesc mai mult, liliecii rămân sănătoși pe tot parcursul vieții, cu incidențe foarte scăzute ale cancerului.

În plus, liliecii pot fi infectați cu virusuri de altfel mortale, cum ar fi rabia și Ebola, fără a se îmbolnăvi. Pentru a afla cum, oamenii de știință studiază genetica liliecilor, ceea ce a dezvăluit câteva indicii. O analiză recentă a genomurilor a șase specii de lilieci a dezvăluit o cursă evolutivă a înarmărilor de lungă durată între lilieci și viruși. De exemplu, genele de lilieci implicate în imunitate și controlul inflamațiilor s-au schimbat periodic în timp, probabil ca răspuns la infecția cu virusuri, care și-au dezvoltat și ei modalități mai bune de a infecta liliecii.

Liliecii sunt rezervorul suspectat pentru mai multe virusuri care pot infecta oamenii, cum ar fi virusul Nipah, care este adesea fatal. În timp ce unii experți suspectează că SARS-CoV-2, coronavirusul responsabil pentru pandemia COVID-19, își are originea la lilieci, alții se întreabă dacă liliecii sunt vinovații direct implicați.

În orice caz, liliecii sălbatici purtători de coronavirus nu reprezintă o amenințare pentru oameni dacă nu sunt deranjați, spun ecologiștii. Mai mult decât atât, studierea sistemelor lor imunitare unice poate oferi de fapt o perspectivă asupra modului în care oamenii pot trăi cu virusurile fără a se îmbolnăvi.

Superputerea #5: Menținerea mediului în stare sănătoasă

Dincolo de propriile abilități, liliecii susțin și multe alte părți ale ecosistemelor în care trăiesc.

Trei din patru specii de lilieci mănâncă insecte și, în fiecare noapte, oricare dintre aceste specii își poate consuma o cantitate de insecte echivalentă greutatea sa corporală. Multe dintre aceste insecte sunt dăunători care provoacă daune culturilor agricole importante, cum ar fi bumbacul. Oamenii de știință estimează că liliecii insectivori pot economisi fermierilor americani aproximativ 23 de miliarde de dolari pe an, reducând daunele culturilor și limitând nevoia de pesticide.

Multe specii de lilieci sporesc sănătatea și diversitatea plantelor: cel puțin 549 de specii de plante sunt fie polenizate, fie le sunt dispersate semințele de către lilieci. Acestea includ multe culturi alimentare populare, cum sunt bananele, mango, guava și cacaua (ingredientul principal al ciocolatei).

De asemenea, le putem mulțumi liliecilor pentru cocktail-urile noastre. Liliacul mic cu nas lung, care trăiește din America Centrală până în sud-vestul S.U.A., este esențial pentru polenizarea cactusului agave albastru, din care se face tequila. Acești lilieci polenizează și cactusul saguaro, un simbol bine-cunoscut al deșertului Sonoran.

Liliecii sunt eroii necunoscuți ai biodiversității, spune Medellín. Oferă servicii esențiale pentru a ne asigura alimentele, hainele și băuturile. Este timpul să-i apreciem.

Source Sursa: nationalgeographic.com
Text: Mary Bates



Din aceeași categorie